Omicron : Que savons-nous de la « variante furtive » ?

Une nouvelle version de la variante Omicron du SRAS-CoV-2, appelée BA.2, est apparue. Bien que les experts ne soient pas certains de ses effets, ils savent qu’elle se propage rapidement et qu’elle comporte 20 mutations dans la zone que ciblent la plupart des vaccins COVID-19.
Devons-nous nous inquiéter de la « variante furtive » d’Omicron ? Crédit image : Kate Geraghty/The Sydney Morning Herald via Getty Images.

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Les scientifiques ont identifié pour la première fois le sous-variant BA.2 d’Omicron en Inde et en Afrique du Sud fin décembre 2021. Depuis, il s’est propagé dans plusieurs pays, notamment aux États-Unis, au Royaume-Uni et en Israël.

Le virus du sous-variant s’est également propagé rapidement au Danemark, passant de 20 % de l’ensemble des cas de COVID-19 dans le pays en semaine 52 de 2021 à 45 % en deuxième semaine de 2022.

Malgré sa propagation rapide dans le pays, les premières analyses ne montrent aucune différence en termes d’hospitalisations entre la sous-variante BA.2 et la forme originale d’Omicron, également connue sous le nom de BA.1.

Des études sont toutefois toujours en cours pour comprendre le caractère infectieux du BA.2, ainsi que l’efficacité des vaccins contre ce virus.

Bien que BA.2 ne soit pas actuellement une « variante préoccupante », les responsables de la santé publique au Royaume-Uni se sont suffisamment intéressés à sa propagation pour la désigner comme une « variante en cours d’investigation ».

Pour en savoir plus sur cette sous-variante émergente, Medical News Today s’est entretenu avec six experts en santé publique, en immunologie et en maladies infectieuses.
Une propagation rapide

« Omicron a trois [sous-variants] principaux – BA.1, BA.2 et BA.3 – selon l’Organisation mondiale de la santé (OMS) », a déclaré à MNT le Dr Donald C. Vinh, professeur associé au département de médecine de l’Université McGill, au Canada.

« Jusqu’à présent, la grande majorité écrasante de tous les cas d’Omicron était de type BA.1. Cependant, dans certains endroits, la variante BA.2 est apparue et s’est répandue plus rapidement que la BA.1 », a-t-il poursuivi.

« Cette variante sœur, qui est toujours Omicron, est intéressante car elle semble déplacer Omicron dans certaines parties du monde », a déclaré à MNT le Dr Amesh A. Adalja, chercheur principal au Johns Hopkins Center for Health Security. « Il y a des spéculations selon lesquelles il pourrait être plus transmissible que son frère. »

La façon dont la propagation rapide de la sous-variante BA.2 peut affecter la santé publique est encore à l’étude.

« La variante Omicron du SRAS-CoV-2 a suscité l’intérêt des scientifiques en raison de son nombre comparativement (i) plus élevé de mutations, qui […] lui permettent d’échapper partiellement à la réponse immunitaire des gens ; (ii) de sa transmissibilité et de sa pathogénicité plus élevées, c’est-à-dire de sa plus grande capacité à infecter et à causer des maladies ; et (iii) de sa virulence plus faible, c’est-à-dire de sa plus faible capacité à causer des maladies graves », a expliqué le Dr Richard Reithinger, Ph.D., vice-président de la santé mondiale chez RTI International.

« Si certains pays signalent aujourd’hui une augmentation de la proportion d’infections par la sous-variante BA.2, est-ce parce que les mutations supplémentaires la rendent plus transmissible ou lui permettent d’échapper à la réponse immunitaire plus facilement que les autres sous-variantes Omicron ? BA.2 entraînera-t-il la même pathologie clinique que la variante mère Omicron (B.1.1.529) et les sous-variantes (BA.1 et BA.3) ? Par ailleurs, comment les options thérapeutiques et les vaccins actuels se comportent-ils face au BA.2 ? ».

Selon le Dr Reithinger, ce sont là quelques-unes des questions que les experts en santé publique doivent prendre en considération tout en gardant ce sous-variant sous observation.
Ce que nous savons jusqu’à présent

Si les chercheurs rassemblent encore des données sur la manière dont le BA.2 peut affecter la population dans son ensemble, des études en laboratoire ont déjà permis de vérifier plusieurs de ses propriétés moléculaires.

Le Dr Ssentongo ajoute que le BA.2 présente plus de 20 mutations dans sa protéine spike, qui est la cible de nombreux vaccins contre le COVID-19 car le virus l’utilise pour pénétrer dans les cellules saines. Bien que cette différence puisse rendre BA.2 plus résistant aux vaccins, des recherches supplémentaires sont nécessaires pour confirmer tout effet.

« Comme sa lignée parentale (Omicron), on s’attend à ce qu’il soit hautement transmissible et entraîne une maladie moins grave que les variantes Delta ou Beta, surtout si l’on est entièrement vacciné et – encore mieux – stimulé », a ajouté le Dr Reithinger. « Toutefois, en fin de compte, cela devrait être confirmé par les études cliniques et de laboratoire en cours, qui devraient fournir des résultats dans les deux prochaines semaines. »

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